© Reuters. FOTO DO ARQUIVO: Um logotipo do Ant Group é retratado na sede do Ant Group, uma afiliada do Alibaba, em Hangzhou, província de Zhejiang, China, 29 de outubro de 2020. REUTERS/Aly Song/

Por Yingzhi Yang e Fanny Potkin

PEQUIM/CINGAPURA (Reuters) – Ant Group e Alibaba (NYSE:) estão separando suas operações umas das outras e buscando novos negócios de forma independente, enquanto as empresas fundadas por Jack Ma navegam na devastadora repressão regulatória da China, disseram quatro fontes familiarizadas com o assunto.

A gigante do comércio eletrônico Alibaba Group Holding criou o que se tornaria o provedor de pagamentos e serviços financeiros Ant e o desmembrou em 2011, embora ainda mantenha uma participação de 33% e as duas empresas tenham alguma sobreposição na liderança.

No entanto, a dupla começou a desfazer alguns de seus acordos colaborativos enquanto tentam se recuperar de uma repressão abrangente do setor de tecnologia que cortou centenas de bilhões de dólares em seu valor, reduziu a receita e levou a uma multa recorde de US$ 2,8 bilhões para o Alibaba.

Em movimentos que seriam inconcebíveis há dois anos, as afiliadas começaram a restringir o acesso aos serviços umas das outras, competir por clientes e até fazer alianças com rivais, disseram as quatro fontes, que falaram sob condição de anonimato porque não foram autorizadas a falar com a mídia.

Ant elogiou os laços estreitos das empresas como um importante ponto de venda durante os preparativos para lançar uma oferta pública inicial (IPO) recorde de US$ 37 bilhões, antes que Pequim inesperadamente encerrasse a ação no final de 2020.

Agora está enfatizando sua independência do Alibaba, especialmente à medida que se expande no exterior, de acordo com duas das fontes, enquanto o Alibaba está construindo uma ferramenta de transação internacional que pode competir com a Ant.

Ant se recusou a comentar. O Alibaba não respondeu a um pedido de comentário.

O Alibaba conta com cerca de 1,3 bilhão de usuários anuais em seus marketplaces que geraram mais de US$ 1,3 trilhão em valor bruto de mercadoria (GMV) no ano até março de 2022. Ele também possui um conjunto de outros negócios que vão desde serviços em nuvem até streaming de vídeo e reservas de viagens.

A Ant opera o onipresente aplicativo de pagamento móvel da China Alipay, que tem mais de 1 bilhão de usuários.

Com os marketplaces do Alibaba registrando mais que o dobro do GMV da Amazon dos EUA (NASDAQ:) no ano fiscal de 2021, o grupo já foi o orgulho da inovação chinesa, retratando o poder corporativo no cenário global. Ma até se gabou de que o grupo poderia se tornar tão grande quanto a quinta maior economia do mundo.

Os movimentos de Ant e Alibaba em direção à separação operacional ressaltam a nova realidade no cenário de negócios da China, já que o governo do presidente Xi Jinping desaprova a concentração de poder nas mãos de conglomerados do setor privado.

As autoridades estão cautelosas com as empresas de “economia de plataforma” outrora descompromissadas que expulsam rivais menores e os riscos que elas representam, embora haja sinais agora de que a repressão está sendo gradualmente abrandada.

“Ter negócios em expansão tanto em finanças quanto em tecnologia pode ser considerado muito poderoso na China, portanto ‘politicamente incorreto'”, disse um executivo de fintech de Pequim, que não quis ser identificado devido à sensibilidade do assunto.

A Ant, que está no meio de uma transformação regulatória, parece estar progredindo em sua tentativa de reviver seu IPO. A Reuters informou na semana passada, citando fontes, que o banco central da China aceitou o pedido de Ant para criar uma holding financeira, um passo fundamental para completar sua reforma.

O banco central, que está conduzindo a reorganização da Ant, não respondeu a um pedido de comentário da Reuters. A Administração Estatal de Regulação do Mercado, que supervisiona questões antitruste, também não respondeu a um pedido de comentário.

A Ant disse em 9 de junho que não havia planos para relançar o IPO e atualmente está se concentrando no trabalho de “retificação”.

LIMITES A DISCUSSÕES ONLINE, TRABALHOS

A separação das operações começou no nível organizacional no final do ano passado e logo cresceu para abranger movimentos estratégicos significativos, segundo duas das fontes.

As duas empresas compartilharam durante anos um fórum on-line interno onde os funcionários discutiam ativamente os assuntos da empresa e interagiam com os principais chefes, que também usavam o espaço para fazer anúncios internos.

A equipe da Ant foi informada em novembro que a empresa estava montando seu próprio fórum que os funcionários do Alibaba não poderiam acessar, disseram as duas fontes, acrescentando que a empresa não deu uma razão específica para essa decisão.

O fórum do Alibaba estará fora dos limites da equipe da Ant nos próximos meses, disseram eles.

No passado, os funcionários da Ant também conseguiram se candidatar a empregos no Alibaba como candidatos internos, mas foram informados no início deste ano que não seria mais possível e seriam tratados como contratados externos, acrescentaram as duas fontes.

Uma terceira pessoa que tinha conhecimento direto dos arranjos de infraestrutura tecnológica das empresas disse que a Ant no ano passado parou muitos serviços em seu aplicativo de pagamento Alipay de usar os servidores de computação do Alibaba.

O serviço global de pagamentos internacionais da Ant, Alipay+, anunciou no início deste ano uma parceria com a empresa de comércio eletrônico de fast fashion Shein, uma grande rival de algumas das unidades estrangeiras do Alibaba.

“A Ant não quer ser vista apenas como uma afiliada do Alibaba por parceiros existentes ou potenciais”, disse uma das fontes.

O Alibaba, por sua vez, está cortejando oportunidades de pagamento no exterior e, em abril, lançou o Alibaba.com Pay, um serviço de transações internacionais para pequenas empresas.

Se desvencilhar do Alibaba, embora não dê um golpe mortal na Ant, tirará um pouco da singularidade da Ant, disse Alexander Sirakov, sócio-gerente da Aquariusx, uma consultoria de investimentos com sede em Xangai.

“Tanto Ant quanto Alibaba terminarão em um divórcio forçado não devido a atritos internos, mas principalmente por causa do que outras pessoas pensam e dizem que seu relacionamento deveria incorporar”.

A Reuters não conseguiu estabelecer se Ant e Alibaba fizeram as mudanças operacionais a pedido dos reguladores, mas executivos do setor disseram que a revisão se encaixa na tendência de distanciar a atividade financeira das operações de internet na China.

A gigante chinesa de mídia social Tencent Holdings (OTC:) está explorando a criação de uma holding financeira na qual planeja dobrar seus negócios relacionados a finanças, potencialmente exigindo algumas mudanças organizacionais, disse o presidente da Tencent, Martin Lau, em uma ligação com analistas em março.

LIGUE ‘ALIBABA ECONOMY’

Era um mundo diferente em 2017, quando Ma descreveu sua visão de uma “Economia Alibaba”, prevendo que poderia se tornar tão grande quanto a quinta maior economia do mundo.

Dois anos depois, enfrentando a concorrência crescente de empresas como Meituan e Pinduoduo (NASDAQ:), Alibaba e Ant criaram um comitê para avaliar como desenvolver a visão de Ma, estabelecendo alianças mais fortes entre Ant, Alibaba e suas unidades, como o braço de entrega Ele.me e a plataforma de streaming de vídeo Youku.

O comitê, disseram fontes, foi chefiado pelo CEO do Alibaba, Daniel Zhang, com o presidente da Ant, Eric Jing, atuando como seu vice, e centenas de executivos de várias afiliadas participando de seu auge. Nunca foi anunciado publicamente ou reconhecido pelo Alibaba ou Ant.

No entanto, logo depois que o IPO da Ant foi descarrilado e os reguladores reprimiram os gigantes da tecnologia, a equipe de recursos humanos do Alibaba disse a alguns funcionários em mensagens internas para não se referirem à economia do Alibaba, disseram duas fontes.

“Nós absolutamente não podemos mais usar o termo ‘Economia Alibaba'”, disse uma fonte nas mensagens. “‘Economia’ é um termo usado pelo Estado. Não somos uma economia.”

Para ter certeza, Ant e Alibaba permanecem próximos nos níveis mais altos de tomada de decisão. (Para um Factbox sobre o escopo das ligações entre as duas empresas, clique)

Nove dos 38 “parceiros” do Alibaba, um grupo de fundadores e altos executivos que define a estratégia do Alibaba, são executivos da Ant, incluindo Jing, CEO da Ant.

Dois executivos do Alibaba, o cofundador Joe Tsai e o diretor de tecnologia Cheng Li, estão no conselho da Ant. Ant é atualmente controlada por Ma.

E Ant fez incursões no exterior, demonstrando que estava indo bem sem o Alibaba.

O Alipay+, que conecta comerciantes globais a vários métodos de pagamento online internacionais, cresceu para permitir que mais de um bilhão de consumidores, principalmente na Ásia, façam pagamentos internacionais, desde seu lançamento em 2020. Recentemente, divulgou parcerias com provedores de pagamento digital, como Kakao Pay, da Coréia do Sul, e Klarna, da Europa.

A Ant também lançou seu banco de atacado digital ANEXT em Cingapura este mês e comprou o controle da fintech 2C2P em abril, o que ajudará o Alipay + a se conectar com os usuários comerciais da 2C2P.

“O Alibaba não é mais uma grande árvore que Ant precisa segurar, especialmente para os mercados estrangeiros”, disse uma fonte da Ant à Reuters, recusando-se a ser identificada porque a pessoa não estava autorizada a falar com a mídia.