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© Reuters. FOTO DE ARQUIVO: Fuzileiros navais dos EUA descartam lixo em um poço de queima enquanto param para uma tempestade de areia passar durante um comboio para a Base de Patrulha Sre Kalad no distrito de Khan Neshin, Afeganistão, 3 de março de 2012. Foto tirada em 3 de março de 2012. Cpl. Alfred V. Lopez/Fuzileiros Navais dos EUA/Hand

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Por Moira Warburton

WASHINGTON (Reuters) – Um grande projeto de lei que expande os cuidados de saúde e os benefícios para veteranos expostos a minas militares tóxicas no Iraque e no Afeganistão foi aprovado no Senado dos Estados Unidos nesta quinta-feira, com senadores elogiando seu trabalho bipartidário em uma das poucas questões em que podem encontrar pontos em comum. chão.

O projeto de lei facilita e expande o acesso a serviços de saúde e benefícios por invalidez para veteranos que foram expostos à fumaça tóxica do uso de poços de queimadura pelos militares dos EUA em bases estrangeiras até meados da década de 2010.

Se promulgada, a lei custaria cerca de US$ 180 bilhões nos primeiros quatro anos. Beneficiaria quase 3,5 milhões de veteranos que desenvolveram câncer e outras doenças após serem expostos a fumaça de poços que às vezes eram tão grandes quanto um campo de futebol. Os poços foram usados ​​para queimar resíduos, incluindo pneus de plástico, baterias, explosivos, fezes humanas e produtos químicos.

“Por muito tempo, os veteranos de nossa nação enfrentaram uma indignidade absurda: eles se alistaram para servir nosso país, foram para o exterior com boa saúde e voltaram para casa apenas para adoecer por exposição tóxica suportada no cumprimento do dever”, disse o líder da maioria no Senado. Chuck Schumer disse em um discurso no Senado.

Ele observou que cerca de 80% das reivindicações de invalidez relacionadas a poços de queimadura foram rejeitadas pela Administração dos Veteranos. A questão é pessoal para o presidente Joe Biden, que acredita que o câncer cerebral fatal de seu filho Beau pode ter sido causado por um poço de quando ele serviu no Iraque.

Os militares que voltavam para casa do Afeganistão e do Iraque sofriam de doenças respiratórias fatais e cânceres raros causados ​​pela exposição às minas ao ar livre, mas eram frequentemente negados a cobertura ou submetidos a longas batalhas legais autofinanciadas para provar sua elegibilidade.

“O custo da guerra não é totalmente pago quando a guerra acabar. Estamos agora prestes a honrar esse compromisso com os veteranos americanos e suas famílias”, disse o senador republicano Jerry Moran antes da votação na quinta-feira.

“Este é um dia em que nossa democracia realmente funciona”, disse o senador democrata Kyrsten Gillibrand, que defendeu o projeto no Senado, em entrevista coletiva após a votação.

O projeto também expandirá a cobertura para militares expostos ao Agente Laranja, um herbicida usado pelos militares dos EUA durante a Guerra do Vietnã.

A medida seguirá agora para votação na Câmara dos Deputados antes de ser enviada à mesa de Biden para sanção.