CEO da Suncor Little enfrenta escrutínio após ativista Elliott mirar Por Reuters

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© Reuters. FOTO DE ARQUIVO: O logotipo da Suncor Energy é visto em sua sede em Calgary, Alberta, Canadá, 17 de abril de 2019. REUTERS/Chris Wattie/File Photo

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Por Nia Williams e Svea Herbst-Bayliss

(Reuters) – Há três meses, Mark Little, presidente-executivo da gigante canadense de petróleo e gás Suncor Energy (NYSE:), emitiu um mea culpa.

Em janeiro, dois caminhões bateram em uma mina de areias betuminosas no norte de Alberta, matando uma pessoa. Isso elevou o número de fatalidades no trabalho na Suncor desde 2014 para 12, de longe o pior registro de segurança entre seus pares canadenses.

“Eu possuo isso”, disse Little em uma teleconferência de resultados em fevereiro. Agora essas palavras estão voltando para assombrá-lo.

O acidente em janeiro foi o mais recente de uma série de incidentes operacionais nos sites da Suncor e veio além da insatisfação dos investidores com um grande corte de dividendos em 2020.

Como as ações da Suncor ficaram para trás de seus pares, a empresa de investimentos norte-americana Elliott Management viu uma oportunidade e construiu uma participação de 3,4%. No mês passado, o fundo de hedge disse que gostaria de ver um punhado de novos diretores se juntando ao conselho da empresa, bem como análises gerenciais e estratégicas.

Elliott, que é conhecido por pressionar as empresas a melhorar as operações, deve se reunir em particular com a Suncor na próxima semana, disseram fontes.

A decisão de Elliott está trazendo escrutínio sobre o desempenho de Little como CEO, um papel que ele assumiu em 2019 depois de atuar como diretor de operações desde dezembro de 2017.

“Meu sentimento é que a Bay Street não vai dar (à Suncor) o benefício da dúvida porque foram alguns anos de erros”, disse Laura Lau, diretora de investimentos do Brompton Group, acionista da Suncor.

“Eles (os acionistas) darão tempo a Mark Little? Eu não sei. Há mais perguntas sobre se ele é o cara certo daqui para frente”, disse Lau.

Em sua carta à Suncor, Elliott não se referiu a Little pelo nome, mas disse que o conselho deve ser responsável por ter uma equipe de gerenciamento que possa oferecer excelência em desempenho operacional e de segurança.

A Suncor, que divulga resultados trimestrais na segunda-feira, não respondeu a um pedido de comentário.

NEGÓCIO RENTÁVEL

A Suncor é a empresa de refino e comercialização mais lucrativa da América do Norte por barril e uma das principais varejistas de combustível do Canadá. Mas falhou repetidamente a orientação de produção e falhou em cumprir uma promessa de 2018 de entregar até C$ 2 bilhões (US$ 1,6 bilhão) de melhoria do fluxo de fundos livres até o final de 2023, empurrando essa meta para 2025.

Little, 57, subiu na hierarquia depois de ingressar na Suncor em 2008 e trabalhou anteriormente para a Imperial Oil (NYSE:) e seu proprietário majoritário Exxon Mobil (NYSE:). Alguns executivos do setor de energia canadense disseram que os recentes problemas operacionais da Suncor decorrem de um esforço para automatizar as operações o máximo possível, o que torna a empresa menos ágil quando as coisas dão errado.

“Ele (Little) é muito querido, é um cara brilhante, brilhante… mas ele é tudo sobre procedimentos”, disse um ex-funcionário da Suncor que trabalhou com Little.

A fonte não quis ser identificada porque ainda presta consultoria na indústria.

Elliott, que investe US$ 51,5 bilhões em ativos, pressionou para remover altos executivos de empresas como Twitter (NYSE:), Marathon Petroleum (NYSE:) e eBay (NASDAQ:). Lançou 17 campanhas em 2021 e, no ano passado, conquistou 11 assentos no conselho e tem reputação de direcionar a estratégia de dentro da sala de reuniões.

Elliott se recusou a comentar para esta história.

O desempenho inferior do preço das ações da Suncor pode ser rastreado até os primeiros dias da pandemia, quando, diante do colapso dos preços do petróleo, reduziu pela metade seu dividendo, mesmo com a rival Canadian Natural (NYSE:) Resources Ltd mantendo o pagamento estável.

O atraso no preço das ações permitiu que a Canadian Natural ultrapassasse a Suncor como a empresa de energia mais valiosa do Canadá em 2020.

Então veio uma série de contratempos nas areias betuminosas e operações de refino da Suncor, incluindo a revelação em julho passado de que um declive crítico em sua nova mina de Fort Hills, que começou a operar em 2018, era instável e exigia conserto antes que a produção pudesse ser totalmente aumentada.

Apesar dos problemas, Little ganhou 127% de sua oportunidade de bônus anual de 2021 depois de ganhar 74% de sua oportunidade de bônus para 2020, mostram os documentos da empresa. Elliott disse em uma apresentação pública que os níveis de remuneração dos CEOs nos últimos anos sugerem que o conselho “não está responsabilizando suficientemente a administração pelo desempenho atual”.

“Se você observar o feedback dos investidores nos últimos dois anos, houve alguma frustração no lado das operações, e isso se resume a uma frustração com a administração”, disse Matt Murphy, analista da Tudor Pickering Holt em Calgary.

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